Los Angeles, 2002

"THE FOTO-FIX-WORLD OF JOHNNY DE BREST"
Goethe-Institut Los Angeles

Johnny de Brest on the Cover of the Goethe-Institut Los Angeles
Summer Calendar of Events, 2002, and a hugh inside Composition.
This Honor was also given to Marlene Dietrich and Daniel Brühl.

Foto-Fix-World
Goethe-Institut
Los Angeles
Cover
 
Berlin, 2001
Photography taken from "Vladracul",
photographed in Birkenau (Concentration Camp), Poland, 1994

JOHNNY DE BREST AND "VLADRACUL"
by Katrin Bettina Müller

"Horror needs yesterday's tattered stage scenery. It's half beings and non-
dead nest in the remains of the past whose unsolved problems are ignored
by progress. The genre's
ornamentation includes ruins, deserted buildings,
castles and palaces. The trail leading to it is nerve-straining: it's perception
gets it's first cracks;
reality loses density an the ability to distinguish past
from present, lived from
non-lived suffers it's first fractures.

It's a trip lke this that Johnny de Brest's sends us on in the sequence of black
and white pictures from a car journey. The non descript nature of the journey is
disconcerting. We hardly know with whom we are sitting in the car. Blurred cha-
racters on a bridge; the shadow of a car outlines itself on the road surface, fa-
cades of old buildings slip by with tower blocks that have been left placed be-
tween trees, the eye cannot catch much more than that. This is not town or nor
country; the exterior blurgs itself increa singly in hazi ness, mist, fog. The travel-
ling
compartment becomes a clau strophobic room, the view is restricted, visib-
ility
is hindered by steamed-up windows... then a sign becomes legible with a
place
name, Oswiecim, Auschwitz.

These photographs are from the 4th chapter of a photo story for which Johnny
de
de Brest took ca. 15.000 photographs. In the early Nineties... when the ra-
cist attacks on foreigners in Hoyerswerda happened... the young photographer
began to review the legend of Woiwod Vlad, the notorius tyrant of the 15th cen-
tury. In Bram Stoker's "Dracula" he was made into a vampire who continued the
tyranny of the aristocracy and subsequently suffered the punishment in never
being able to die. In the film "Nosferatu", made by Friedrich-Wilhelm-Murnau in
1922, the vampire left a path of disease (the Plague), crime and unrest behind
him, the expression of existential fear, of "Angst", on the treshold of political
and social upheavals and economic uncertainity in the 1920's.

For Johnny de Brest the vampire has risen again and has become the master
of the National Socialists' extermination camps. In Chapter V he leads Jona-
than Harker through Auschwitz. Later on he sets off for Berlin and hangs around
the city's courtyards, their facades riddled with bullet holes and thus holding on
the post-war-era. He frequents "state-ideological architecture", those burdens of
history from the National Socialists and East Germany that upset the present-
day image of the Federal Republic.

Johnny de Brest began taking photographs of parties, of wayside scenes on
journeys to concerts and even declining poses of popstars in photo-booths. In
"Vladracul" this scene forms the hedonistic background for the tyrant's exces-
ses.

...the mass murder of the Holocaust that was no longer ago than a human life
is long, imposes itself
in "Vladracul"... as a dark ground into the cult stylisa-
tions of Punk...

Is this cynicism? Or is Johnny de Brest indeed touching the insight that no
horror could ever be devised that has not been surpassed by reality and that is
not been surpassed by it.

The restrainend black and white photographic productions in the pictures of
the journey from Krakow to Oswiecim only form one part of de Brest's spectrum
of expression... In other "Vladracul"-Chapters the colouring is shrill: The proces-
sing of colour photographs, the surpassing of red-green contrasts emphasis-
es the artificialness. The figures take on stylised gestures language of silent
films. Pictures of Otto Dix and icons of pop and film history from Marlene Dietrich,
Marilyn Monroe, Elizabeth Taylor, Romy Schneider, Madonna to Courtney Love
serve as models for the costume designs. Nosferatu is not the only undead
here... in the mixture of Punk and Expressionism de Brest's series of pictures
challenges the linearity of time and development in history... it does not go any-
where... the terror... that was to be regarded as being in the past strikes back..."

JOHNNY DE BREST UND "VLADRACUL"
von Katrin Bettina Müller


"Der Horror braucht die abgelebten Kulissen des Gestern. Seine Halbwesen
und Untoten nisten in den Resten einer Vergangenheit, deren Probleme unge-
löst vom Fortschritt übergangen wurden. Zur Ornamentik des Genre gehören
Ruinen, verlassene Häuser, Burgen und Schlösser. Der Weg dorthin spannt
die Nerven an: Die Wahrnehmung erhält erste Risse, die Realität verliert an
Dichte und die Fähigkeit der Unterscheidung zwischen Vergangenheit und Ge-
genwärtigem, Belebtem und Unbelebtem erleidet erste Brüche.

Auf einen solchen Trip schickt uns Johnny de Brest in seiner schwarzweißen
Bilderfolge einer Autofahrt. Beunruhigend ist das Ungefähre der Reise. Man
weiß kaum, mit wem man im Auto sitzt. Verwischte Gestalten auf einer Brücke
der Schatten des Wagens zeichnet sich auf dem Asphalt ab, Altstadtfassaden
rutschen vorbei und Hochhäuser, die irgendwo zwischen Bäumen abgestellt
sind, vielmehr erfasst das Auge nicht. Dies ist nicht Stadt und nicht Land, das
Außen verunklart sich zunehmend in Unschärfen, Feuchtigkeit, Nebel. Die Fahr-
kabine wird zum klaustrophobischen Raum, das Blickfeld beengt...... die Sicht
durch beschlagene Scheiben behindert. Details vom Armaturenbrett und Fen-
sterrahmen drängen sich dem Blick auf, als hätten sie zu bedeuten, man
weiß
nicht was. Dann wird ein Ortsschild lesbar, Oswiecim. Auschwitz. Wir sind ge-
rade von Krakau in das ehemalige Konzentrationslager gefahren.

Die Bildfolge gehört zum IV. Kapitel eines Foto-Romans, für den Johnny de
Brest 15.000 Bilder vorrätig hat. Anfang der 90er Jahre, als die ausländerfeind-
lichen Angriffe von Hoyerswerda Johnny de Brest's Aufmerksamkeit auf sich
zogen, begann der junge Fotograf die alte Geschichte des Vojevoden Vlad, ein
berüchtigter Tyrann des 15. Jahrhunderts, neu zu bearbeiten. In Bram Stoker's
Roman "Dracula" von 1897 wurde er zum Vampir, der als Blutsauger die Tyran-
nei des Adels fortsetzt und zugleich im Nicht-Sterben-Können die Strafe dafür
erfährt. In dem Film "Nosferatu", 1922 von Friedrich-Wilhelm Murnau gedreht,
zog der Vampir eine Spur von Krankheit, Verbrechen und Unruhen hinter sich
her, die einer tiefen Existenzangst an der Schwelle großer politischer und so-
zialer Umbrüche und ökonomischer Unsicherheit in den zwanziger Jahren
Ausdruck gaben.

Für Johnny de Brest hat sich der Vampir noch einmal erhoben und ist zum
Herrn über die Vernichtungslager der Nationalsozialisten geworden. Im Kapitel
V führt er Jonathan Harker durch Auschwitz / Birkenau, später bricht er auf nach
Berlin und treibt sich dort in Hinterhöfen herum, deren zerschossene Fassaden
noch die Nachkriegszeit festhalten, und in den staatstragenden Architekturen,
die als Altlasten der Nationalsozialisten und der DDR im Selbstbildnis der Bun- desrepublik von heute stören.

Das sind nicht nur die Kulissen von "Vladracul", das sind oft auch die bevorzug-
ten Orte einer Techno-, Trash und Clubszene, die Johnny de Brest's "Heimat" bil-
det. Er begann auf Partys zu fotografieren, las Szenen am Wegrand auf den Fahr-
ten zu Konzerten und deklinierte Posen der Popstars durch in Foto-Fix-Automa-
ten. In "Vladracul" bildet diese Szene den hedonistischen Hintergrund für die sa-
distischen Ausschweifungen des Tyrannen. Die Erinnerung an den Massenmord
des Holocaust... schiebt sich als dunkle Grundierung in die kultigen Stilisierun-
gen von Punk, Pop und Trash.

Ist das Zynismus? Oder berührt Johnny de Brest nicht vielmehr die Erkenntnis,
dass kein Horror mehr erdacht werden kann, der nicht von der Realität übertrof-
fen wurde und wird?

Die schwarzweißen und zurückhaltenden fotografischen Inszenierungen in den
Bildern der Fahrt von Krakau nach Oswiecim bilden nur einen Teil von de Brest's
Ausdrucksspektrum. Ein mutloses Grau, milchiges Weiß, müde Schatten wie-
gen vor und stimmen ein auf den Verlust von Selbstbestimmung und Entschei-
dungsfreiheit. In anderen Kapiteln ist die Farbgebung schrill: Die Bearbeitung der
Farbfotos, Übersteigerung der rotgrünen Kontraste, betont das Artifizielle. Die Fi-
guren nehmen die stilisierte Gesten-Sprache des Stummfilms auf. Für die Ko-
stüm entwürfe waren Bilder von Otto Dix und Ikonen der Pop- und Filmgeschichte
wie Marlene Dietrich, Marilyn Monroe, Elizabeth Taylor, Romy Schneider, Madon-
na und Courtney Love Vorbild. Nosferatu ist hier als Wiedergänger nicht allein.
In der Mischung von Punk und Expressionismus bestreitet de Brest's Bilderfolge
die Linearität der Zeit und eine Entwicklung der Geschichte. Sie kommt nicht
vom Fleck. Der Schrecken, den man schon zur Vergangenheit legen wollte,
kehrt zurück.

Johnny de Brest hat mehrere Jahre an "Vladracul" gearbeitet. Drehorte wurden recherchiert, das Drehbuch entwickelt, Kostüme entworfen. Das Material für Ver-größerungen wählt Johnny de Brest je nach Kontext des Ausstellungsortes aus.
Insofern gibt es bisher auch keine endgültige Fassung. Was weiterhin geschieht,
wird die Auswahl beeinflussen. Das hat der Fotoroman "Vladracul" jedem Film
voraus. Der "Director's Cut" entsteht jesdes Mal neu.

Art and Politics
Vladracul
Horror/Genre
Punk/Expressionism
Bombay, India, 2001
"Götter" ("Gods"), Painting by Phoinissa, Bombay-Berlin, 1995,
taken from the Series "Gods, Gurus, Saints", Collection Johnny de Brest

Johnny de Brest

"Johnny de Brest is one of the best and most interesting artist around" Phoinissa

Art
Phoinissa
Bombay
 
Berlin, 1997
Rockstar, Filmdiva, Icon, Kurt Cobains Darling: Courtney Love,
"America's most elegant Woman", "Harper's Bazar", 1997

"VLADRACUL"

"YOU ARE YOUNG GODS"
Courtney Love

Vladracul
Courtney Love
Diva
Hollywood